Premier League-stjernen spiller for å unngå 21 måneders militærtjeneste

Son Heung-min kan få et ufrivillig karriereavbrekk.

STOR STJERNE: Son Heung-min er Sør-Koreas største idrettsprofil. Nå spiller han landslagsturnering for å unngå militærtjeneste.  Foto: Michael Probst / TT NYHETSBYRÅN

Saken oppdateres.

Tottenham slo til med en sterk borteseier mot Manchester United mandag kveld. Det endte hele 3–0 til London-klubben, og «Spurs», som har to tredjeplasser og én annenplass de tre siste sesongene, bekreftet med seieren på Old Trafford at de vil være med og kjempe om gullet i Premier League.

En av nøkkelspillerne fra de foregående sesongene var imidlertid uaktuell for kampen. Sørkoreanske Son Heung-min befinner seg for øyeblikket i Indonesia for å spille for sitt land i Asialekene.

Grunnen: Han forsøker å få fritak fra militærtjeneste.

Sør-Korea er teknisk sett fortsatt i krig med sin uberegnelige nabo i nord, 65 år etter at Korea-krigen ble avsluttet.

Derfor har landet et nokså rigid regelverk når det gjelder militærtjeneste.

Lovverket sier at alle menn som er skikket, må gjennomføre en 21 måneders førstegangstjeneste før de fyller 28 år. Det kan imidlertid gjøres unntak for idrettsfolk som presterer på ypperste nivå i internasjonale turneringer.

– Desto høyere profil man har, desto vanskeligere er det å komme unna, sier James Hoare, Korea-ekspert ved tenketanken Chatham House, til BBC.

Son, som er Sør-Koreas største idrettsstjerne, er nå 26. Asialekene kan være hans siste mulighet til å unngå det som vil være et svært upassende avbrekk i karrieren.

SPURS-SUKSESS: Son Heung-min feirer en scoring i fjor. Hittil i årets sesong har han kun noen få minutter som innbytter for Tottenham.  Foto: REUTERS/Ian Walton

Dramatisk kvartfinale

Dersom Sør-Korea vinner det pågående mesterskapet i Indonesia, vil han fritas fra tjenesten. Og sportslig ser det ut som om det kan gå veien.

Mandag ble Usbekistan beseiret i en dramatisk kvartfinale. Sør-Korea vant 4–3 etter ekstraomganger og et straffemål to minutter før slutt.

Så mye betydde scoringen for Tottenham-profilen at han ikke maktet å se på at lagkamerat Hwang Hee-chan satte inn det avgjørende målet.

Onsdag ble Vietnam beseiret i semifinalen. Dermed er Son kun én kamper unna en gullmedalje i Asialekene.

Sør-Korea spiller finale mot Japan eller De forente arabiske emirater på lørdag.

Selv har ikke Son uttalt seg stort om temaet. I et intervju med Time magazine før VM i sommer sa 26-åringen at han og lagkameratene ikke tenkte mye på det.

I VM: Son Heung-min jubler for en av scoringene som sendte Tyskland ut av sommerens VM. Sør-Korea vant 2–0, men røk ut av gruppespillet etter tap for Sverige og Mexico.  Foto: REUTERS/John Sibley

– En ære og en plikt

Korea-ekspert Hoare forklarer at det finnes smutthull, men at det ikke blir sett positivt på i Sør-Korea at man prøver å slippe unna.

Det finnes da også flere tilfeller av sørkoreanske idrettsfolk som har havnet i problemer på grunn av de tøffe reglene.

– Militærtjeneste er både en ære og en plikt. Man beviser da at man er en ekte koreaner og at man tenker på landets beste selv om man har langt hår eller magiske fotballstøvler, sier Hoare.

Tidligere Arsenal-spiller Park Chu-young fikk i 2012 en ti års utsettelse på sin tjeneste etter å ha brukt en oppholdstillatelse fra Monaco. Han fikk hard medfart i hjemlandet og måtte beklage offentlig.

Baseballspilleren Baek Cha-seung spilte i USA og måtte gi opp sitt koreanske statsborgerskap for å fortsette karrieren, mens golfspilleren Bae Sang-moon måtte gjennom to år som infanterist etter at han hadde forsøkt å få utsatt tjenesten til etter karrieren.

Holder utkikk til naboen i nord

Landets fotballspillere har stort sett sluppet unna. Tidligere Manchester United-spiller Park Ji-sung var med på laget som kom helt til semifinalen i VM på hjemmebane i 2002, mens Newcastles Ki Sung-yueng spilte på laget som tok bronse i OL 2012. Spillerne derfra fikk kuttet tjenesten til kun fire uker.

BBC skriver at en ordinær sørkoreansk militærtjeneste innebærer en rekruttperiode med opplæring før man blir sendt til vaktposter for å holde utkikk med Nord-Korea.

Son Heung-min skrev forrige måned under en avtale som binder ham til Tottenham til 2023.

Han har scoret 47 mål på 140 kamper og blitt den mestscorende asiaten i Premier League-historien.

På forsiden nå