Florida Keys spås å ligge under vann før neste århundreskifte: – Vi må bare nyte så lenge det varer.

USAs siste utpost før Karibia er et eksotisk virvar som tiltrekker seg kjendiser og bohemer.

BROENE I MONROE COUNTY: Fra fastlandet til Key West kjører du over 42 broer. Opprinnelig gikk jernbanen langs denne strekningen, men i 1935 ble så store deler ødelagt av orkan at man valgte å ikke bygge den opp igjen. I stedet ble det bilvei etter hvert.   Foto: Shutterstock/NTB scanpix

Saken oppdateres.

FLORIDA KEYS: Du merker det allerede idet du kjører over den første broen fra fastlandet: Havet hvisker til deg.

På to eller fire hjul – med turkis sjø så langt øyet rekker og blå himmel som en uendelighet over hodet – er du fri som brisen som rusker deg i håret. Her, der hav og himmel møtes, hvisker Mexicogulfens lune strømmer «don’t worry».

STRANDLIV: I Florida Keys leves livet over, under og på vannet. Her er gode muligheter for både rolige dager på hvite strender og fartsfylt ferd på vannflaten.  Foto: Shutterstock/NTB scanpix

SOLNEDGANG: Uansett hvor i the Keys du befinner deg når solen går ned, vil du garantert se seilbåter. Mexicogulfen er et seilparadis enten du er med på en organisert tur eller seiler din egen skute.   Foto: Cecilie Skjerdal

Et liv på, over og under vann

USAs sørligste arkipel består av rundt 1700 øyer som strekker seg sørvestover. Fra Key West er det kortere til Havanna enn til Miami, og her har mang en kjendis funnet sitt øyparadis, langt vekk fra fastlandet.

Hit trekker sjølivsfantaster for både over- og undervannslek. Blant dem som fisker eller dykker, er det særlig «the Middle Keys», for eksempel Marathon og Islamorada, som nevnes med bølgeskvulp i stemmen.

Reisefakta Florida Keys

Består av ca. 1700 små og større øyer.

Valuta: US Dollar

Befolkning: Rundt 70.000

Orkansesong:

Offisielt varer hurricane season fra 1. juni til 30. november, men historisk er det perioden fra midten av august til begynnelsen av oktober som er mest utsatt.

Komme seg dit:

De fleste flyselskaper har turer til Miami, og både SAS og Norwegian flyr direkte. I Miami kan du leie bil og kjøre the Overseas Highway til Key West. Vil du fly helt til Key West, må du bytte underveis.

Komme seg rundt:

Lei en åpen jeep! Road trippen blir enda mer autentisk med fete dekk og vind i håret.

Her kan du bo:

Cheeca Lodge & Spa på Islamorada er et relativt stort feriesenter rett ved stranden. Ikke bare har de mange aktiviteter for både voksne og barn på selve anlegget, du kan også booke snorkel- og fisketurer direkte derfra.

Vil du bo der Oprah Winfrey festet, kan du booke overnatting på Sunset Key Cottages. Stedet har en egen 7-minutters ferge som kontinuerlig går til og fra Key West.

Ta gjerne en titt på Airbnb, der kan du ta «the Conch Republic lifestyle» helt ut og leie pålehus eller husbåt – eller hvorfor ikke bo i en katamaran noen dager?

Ved de 42 broene som tar deg langs U.S. Overseas Highway fra Key Largo til Key West, dukker delfiner opp i overflaten. I grøftekanten vandrer irrgrønne iguaner. Med snorkel og maske er nærkontakt med tropiske arter garantert: Her er sjøskilpadder og eremittkreps, fargerike fisker, blomstrende koraller, og er du heldig, treffer du på en liten hai.

DYRELIV: Både på land og i vannet kan du treffe på eksotiske arter.   Foto: Cecilie Skjerdal

UNDER VANN: Snorkle- og dykketurer er populære aktiviteter i Florida Keys.  Foto: Shutterstock/NTB scanpix

SØRLIGSTE DEL: Key West er USAs sørligste punkt. Neste stopp er Havanna, Cuba.   Foto: Shutterstock/NTB scanpix

Lokalbefolkningen lever i stor grad på og av sjøen. Fastboende Giselle har et hus som står på stylter i vannet.

– Favoritthobbyen min er å ligge på magen på verandaen og titte ned på de tropiske fiskene. Jeg bor tross alt på et korallrev, smiler hun.

Allerede for 12.000 år siden bygde urbefolkningen husene sine på påler. Det skulle beskytte dem mot hurtig stigende vannmasser. Her lurer tropiske stormer til enhver tid rundt neste høsthjørne.

HØYT HEVET: Etter store ødeleggelser av mange orkaner, krever myndighetene at alle nybygg i Florida Keys heves på stylter som beskytter mot flomskader. Det gir en lett gjenkjennelig arkitektur med betongpilarer og åpent rom under mange av husene.   Foto: Cecilie Skjerdal

  Foto: Cecilie Skjerdal

  Foto: Cecilie Skjerdal

Pirater og kjendiser i filmparadis

Av alle kjendiser som har lagt sin elsk på the Keys, er kanskje Hemingway den man først tenker på. Huset han bygget, på Key Wests den gang høyeste punkt, er i dag museum.

Mang en film er spilt inn på strender mellom mangrovene i øygruppen – fra «Key Largo» med Humphrey Bogart, til Netflix-serien «Bloodline», som for det meste ble spilt inn på Islamorada.

Chartrer du en båt, kan lokalkjente skippere peke ut locations og kanskje slippe deg av på en av strandrestaurantene du har sett på skjermen.

STRANDLIV: I Florida Keys leves livet over, under og på vannet. Her er gode muligheter for både rolige dager på hvite strender og fartsfylt ferd på vannflaten.   Foto: Cecilie Skjerdal

LATE DAGER: Trekk deg vekk fra US Route 1 og finn ditt eget strandparadis bortgjemt mellom palmene. Her er plenty av muligheter for slaraffenliv, og flere hoteller og ferieresorts eier sine egne strender eller til og med sin egen, lille øy.   Foto: Cecilie Skjerdal

SUNSET KEY: Denne private øya ligger bare en svipptur fra travle Key West. Du ser den fra Mallory Square, der solnedgangen hver kveld feires med fest, folkeliv og applaus.   Foto: Cecilie Skjerdal

Moteikonene Ralph Lauren og Calvin Klein har hatt tilhold her, og Oprah Winfrey leide visstnok eksklusive Sunset Key cottages for å feire en bursdag for noen år siden. Mange private øyer kan bare nås med båt, eller via innkjøringer med høye gjerder der du kan nyte tid i solen bak en strengt bevoktet port.

Lenge før Florida ble innlemmet i de forente stater, hadde Key West en anti-piratstyrke, og fortsatt er mange myter og severdigheter bygget opp rundt legendariske pirater som beveget seg i farvannene mellom Bahamas og los Martires, som var navnet på Florida Keys den gang.

Dagens dykkere er kanskje takknemlige for de grunne farvannene, som gjorde at mange av skipene forliste og la igjen spennende skatter på sandbankene.

«It’s good to have an end to journey toward, but it is the journey that matters, in the end» Ernest Hemingway.

BOHEM: Key West har til alle tider huset bohemer, kunstnere og gateartister. Ved solnedgang fylles Mallory Square med underholdere av alle slag og gatemusikanter som jazzer seg inn i natten.  Foto: Cecilie Skjerdal

HANE: Lokalbefolkningen klarer ikke helt å bli enige om hvorvidt hanene som løper rundt i gatene i Key West er sjarmerende eller plagsomme. At de er en del av bybildet, er det imidlertid ingen tvil om.   Foto: Cecilie Skjerdal

Seas the day

Kjøreturen fra fastlandet er litt over 18 mil lang, og der er mange trivelige avstikkere man kan ta på vei mot den obligatoriske solnedgangen på Mallory Square helt ytterst i havgapet. Stranden Sombrero Beach på Marathon er velkjent.

Men du kan også finne crab shacks eller resorts med private strender, der du i tillegg til sol, sand og saltvann, kan nyte sprellfersk sjømat ved et bord i vannkanten. La deg ikke lure av skranglete utseende eller tacky innredning – maten er som oftest førsteklasses selv om stedet virker unnselig.

Dette må du spise

Først – ikke la deg lure av restauranters utseende! Mange små shacks, diners eller tiki-huts ser shabby ut, men har nydelig mat.

Prøv disse rettene:

Key lime pie

Stone crab claws

Conch chowder

All den ferske fisken du klarer!

PS: Key kommer av det spanske ordet «cayo» som betyr liten øy.

SJØMAT: Benytt sjansen til å spise sprellfersk fisk og skalldyr flere ganger daglig. De lokale artene serveres på mange måter – i supper og gryter, fritert, grillet, helstekt, «blackened» i stekepanne, for å nevne noen.  Foto: Cecilie Skjerdal

LOKALE SMAKER: Krabbe serveres på de fineste restauranter og de shabbieste shacks, og smaken er stort sett den samme. Og til dessert: «alle» påstår at de lager verdens beste key lime pie …  Foto: Cecilie Skjerdal

Over hele øyriket hviler en atmosfære av midlertidighet: Florida Keys spås å ligge under vann før neste århundreskifte, orkanene truer hvert eneste år. Ikke alle gidder å investere så mye i bygning eller interiør, for plutselig en dag er alt borte.

– Vi må bare nyte så lenge det varer, sier Giselle.

– Folk her lever veldig i nuet. Vi «conch people» vet jo aldri når dette drømmelivet tar slutt.

ORKANRAMMET: – Vi blir her så lenge det varer, sier lokalbefolkningen, vel vitende om at Florida Keys er det mest orkanutsatte området i USA. Dette huset, og mange andre, ble offer for Irmas herjinger høsten 2017.   Foto: Cecilie Skjerdal

TROPISKE DRINKER: Key West er viden kjent for sine barer, og det er ikke bare velkjente Sloppy Joes som serverer iskaldt øl og tropiske drinker. Mange av stedene har stemningsfulle uteserveringer der du vil sette pris på skyggen under palmer og parasoller.   Foto: Cecilie Skjerdal

KARIBISK: Stemningen i the Florida Keys kan minne mye om de karibiske øyer: Laid-back og uformell, med en smak av kokos og lime.   Foto: Cecilie Skjerdal

BRUKSKUNST? All kunst er kanskje ikke like smakfull, men det skorter ikke på fantasi og lekenhet i Konkylierepublikken. Lei en sykkel og tråkk deg gjennom bakgatene, der du også kan komme over morsom design i private hager.   Foto: Cecilie Skjerdal

Konkylierepublikken

Termen «conchs» om personer bosatt i Florida Keys er gammel – det er navnet hvite innflyttere fra Bahamas tok med seg på 1700-tallet. Conch Republic oppsto i 1982 og er blitt en turist-gimmick. Amerikanske myndigheter mente at det foregikk smugling langs den sørligste delen av Route 1, the Overseas Highway fra Key West inn mot Miami, og satte opp veisperringer for å sjekke alle biler.

Turistindustrien ble hardt rammet. De fastboende på øygruppen bestemte seg like gjerne for å erklære uavhengighet. Flagg ble designet og statsminister valgt – alt med stor grad av spøk og lek, akkurat slik «the conchs» har for vane.

KONKYLIESTATEN: I 1982 erklærte Florida Keys seg uavhengig av fastlands-USA, som protest mot kontrollpunkter langs veien inn mot Miami. I dag er Conch Republic et begrep som minner turistene på at de som bor her, er et folk av en egen kaliber.   Foto: Cecilie Skjerdal

FAST-FOOD: Greg og Marsha tar en pause fra soling på stranden og stikker innom sjømatsjappa på hjørnet for litt «fast food», ferske krabbeklør-to-go.  Foto: Cecilie Skjerdal

Den uformelle, bekymringsløse holdningen kan du smake på ved å parkere bilen og sykle gjennom nabolagene i Key West. Her møtes karibisk livsglede og bohemsk nonchalanse i hager med mangotrær utenfor hus med solide, fargeglade vindusskodder.

Merkevarebutikker, små spesialforretninger, barer og kunstgallerier side om side gir byen en eksentrisk miks. Flip-flop deg gjennom hovedgaten Duvall Street, en never-ending pub-til-pub-runde der margaritaer og mojitoer selvsagt lages på key lime, en søtere og kraftigere sitrusvariant.

Og når ettermiddagen trekker gullkjolen på, og ferskenfarget bris hvisker over sjøen, bør du gjøre deg klar for kveldens show. For solnedgangene applauderes her ved verdens ende.

På forsiden nå